Myrmecophagidaeanteaters

Por Phil Myers

Cuatro especies de tres géneros componen esta familia, cuyos miembros se encuentran en Centro y Sudamérica.

Los osos hormigueros van desde los muy pequeños Cíclopes , que pesa alrededor de 250 gramos, a la gran Myrmecophaga , que pesa más de 30 kg. Todos los osos hormigueros tienen hocicos largos y afilados; la de Myrmecophaga es extraordinariamente alargado. La lengua también es larga. Los osos hormigueros secretan una sustancia pegajosa de sus glándulas salivales que recubre la lengua cuando se alimentan. Las orejas son pequeñas y redondeadas, y los ojos son pequeños. Las colas son largas y prensiles en 2 de los 3 géneros. Las extremidades anteriores son notables. Tienen 5 dedos, cada uno con garras largas y afiladas, estando especialmente bien desarrollada la tercera garra. Las patas traseras son menos especializadas, con 4 o 5 dedos y garras fuertes pero no notables. Myrmecophaga camina con un paso peculiar, arrastrando los pies; Tamandua las especies caminan a los lados de sus manos; y Cíclopes son casi exclusivamente arborícolas. El pelaje del cuerpo varía de grueso a largo ( Myrmecophaga ) a corto, suave y sedoso ( Cíclopes ). Todas las especies tienen algún tipo de patrón de color contrastante.




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Además de su alargamiento extremo, el cráneo de los osos hormigueros es notable porque carece completamente de dientes. El yugal es pequeño o está ausente y el arco cigomático está incompleto. Los premaxilares son pequeños, pero los lagrimales son grandes y están bien desarrollados. En boca es muy largo; su margen posterior se extiende por la fusión de los pterigoideos en algunas especies. La boca es tubular y muy pequeña. Las mandíbulas son largas, delgadas y débiles.



Los osos hormigueros se alimentan casi exclusivamente de hormigas y termitas, cuyos nidos abren con sus poderosas patas delanteras. También toman algunas larvas de escarabajos y abejas, y en cautiverio los osos hormigueros gigantes aceptan algo de fruta. La presa de los osos hormigueros se adhiere a sus lenguas largas y pegajosas. Se ingiere, y parte del proceso digestivo implica la trituración de la región pilórica inusualmente muscular del estómago. Cíclopes pozos arbóreos; Tamandua en el suelo o en los árboles, y Myrmecophaga estrictamente en el suelo.

Estos animales no son gregarios; se juntan principalmente con el propósito de reproducirse. Las garras delanteras de las especies más grandes son armas defensivas muy eficaces contra los depredadores. Los osos hormigueros gigantes se alimentan de día y de noche; las otras especies suelen ser nocturnas o crepusculares. Todos los osos hormigueros tienen un excelente sentido del olfato; la vista y el oído no están tan desarrollados.




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Geológicamente, la familia solo se conoce desde el Mioceno temprano en América del Sur. Sin embargo, el historial es pobre y es probable que el grupo sea mayor.

Literatura y referencias citadas

Barlow, J. C. 1984. Xenarthrans and pholidotes. Páginas. 219-239 en Anderson, S. y J. K. Jones, Jr. (eds). Órdenes y familias de mamíferos recientes del mundo. John Wiley and Sons, Nueva York xii + 686 págs.



Paradiso, J. L. 1975. Mamíferos del mundo de Walker, tercera edición. Prensa de la Universidad Johns Hopkins, Baltimore.

Savage, R. J. G. y M. R. Long. 1986. Mammal Evolution, una guía ilustrada. Hechos de las publicaciones de archivos, Nueva York. 259 págs.

Vaughan, T. A. 1986. Mammalogy. Tercera edicion. Editorial Saunders College, Fort Worth. vii + 576 págs.

Wilson, D. E. y D. M. Reeder. 1993. Mammal Species of the World, A Taxonomic and Geographic Reference. 2ª edición. Prensa de la Institución Smithsonian, Washington. xviii + 1206 págs.


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Colaboradores

Phil Myers (autor), Museo de Zoología, Universidad de Michigan-Ann Arbor.

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