Dermochelyidae

Por Keith Pecor

Esta tortuga es la más grande de todas las especies de tortugas vivas.

La familia Dermochelyidae contiene una sola especie, Dermochelys coriacea . Ocurre en océanos de todo el mundo. Tiene adaptaciones fisiológicas que evitan la pérdida de calor corporal, lo que le permite establecer un rango más hacia los polos que las otras tortugas marinas ( Cheloniidae ).

Los dermochelyids son las tortugas más grandes que existen, alcanzando tamaños de 244 cm de longitud de caparazón y más de 800 kg. El caparazón es un compuesto de osteodermos incrustados en una piel correosa, de ahí el nombre común. Siete quillas están presentes en el caparazón. La cabeza no se puede retraer completamente dentro del caparazón y la cuarta vértebra cervical es biconvexa.



Dermochelys coriacea es pelágico y se alimenta casi exclusivamente de medusas. Se pueden capturar otras presas incidentalmente, pero las mandíbulas son muy débiles e incapaces de masticar presas duras. Prácticamente no se conocen depredadores naturales para las tortugas laúd adultas, aunque se ha informado que tiburones, orcas y jaguares lesionan a los adultos. Los huevos y las crías son depredados por miembros de todas las clases de vertebrados y numerosos invertebrados.

Aparte de los aspectos de la anidación, se sabe poco sobre el comportamiento general o reproductivo de los Dermochelyidae. Las hembras se reproducen en un ciclo de varios años, pero pueden ovipositar hasta seis veces en una sola temporada. Entre 50 y 170 huevos componen una nidada típica.


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Es relativamente seguro que el Cheloniidae forman un grupo monofilético con los Dermochelyidae, conocidos como Chelonioidea. Los caracteres que unen a estas dos familias incluyen elongación de los dígitos III y IV, aplanamiento del carpo y tarso y articulación entre la columna neural de la octava vértebra cervical y la superficie ventral del hueso nucal.

Dermochelys coriacea es una especie en peligro federal protegida por la Ley de Especies en Peligro. Aunque el número de hembras anidadoras ha aumentado en los últimos años en algunas playas protegidas, existe una tendencia a la disminución general. La pérdida de las playas de anidación y la caza furtiva de huevos por parte de los humanos son las principales causas de la disminución de la población.

El registro fósil está ausente de especímenes de D. coriacea , pero D. pseudostracion se conoce del Mioceno de Francia. Tres géneros Dermochelyid extintos ( Cosmochelys, Eosphargis y Psephophorus ) se conocen del Eoceno de África, Europa y América del Norte.

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Pough, F.H., Andrews, R.M., Cadle, J.E., Crump, M.L., Savitzky, A.H. y Wells, K.D. 2000. Herpetology, 2ª ed. Prentice Hall, Upper Saddle River, Nueva Jersey.

Colaboradores

Keith Pecor (autor).

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