Casuariidae casuarios

Por Danielle Cholewiak

La familia Casuariidae incluye tres especies de casuarios vivos, todos del género Casuarius . Se encuentran en la subregión Australo-Papúa del mundo: en Nueva Guinea, islas cercanas y la parte noreste de Australia. Sin embargo, su distribución anterior puede haber sido más amplia y la distribución actual puede no reflejar los rangos naturales, ya que los casuarios han sido objeto de un intenso comercio durante al menos 500 años.


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Los casuarios son grandes ratites y se encuentran entre las aves más grandes del mundo. Su plumaje caído es negro y áspero, y tienen la piel de colores brillantes en el cuello. Las tres especies poseen un casco, o casco, en la parte superior de la cabeza, que crece lentamente durante los primeros años del ave. La función del casque es poco conocida; Originalmente se pensó que los pájaros lo usaban para apartar la maleza mientras viajaban por los densos bosques. Sin embargo, más recientemente se ha observado que lo utilizan para apartar la basura del bosque en busca de alimento en el suelo. El casco también puede ser importante en la dinámica social, ya que indica la edad del individuo. Dos especies de casuario (los casuarios del norte y del sur) tienen barbas distintivas, que son largos pliegues de piel sin plumas que cuelgan del cuello. Las barbas son de colores brillantes; los colores varían según la subespecie y pueden cambiar con el estado de ánimo del ave. En general, los sexos son bastante similares, aunque las hembras son un poco más grandes y de colores más brillantes, y tienen cascos más grandes. Los casuarios pueden correr a velocidades de hasta 50 km / h y pueden saltar 1,5 m desde una posición de pie. Otra de sus características más conocidas es la garra en forma de daga en su dedo más interno; esta garra puede ser un arma mortal y los casuarios pueden usarla en defensa saltando y pateando con ambos pies. Los seres humanos han muerto por estos ataques, ya que los machos pueden ser extremadamente agresivos cuando protegen nidos o crías. Otras características distintivas incluyen una popa extremadamente larga, casi tan larga como las plumas principales (similar a Emus), y remiges que se reducen a púas desnudas y se curvan debajo del cuerpo. Sus alas están atrofiadas, con una menor proporción de cuerpo a ala que en algunas otras ratites y, como la mayoría de las otras ratites, los casuarios no tienen plumas en la cola. Tienen clavículas pequeñas y rudimentarias, una pequeña apófisis procoracoides, sin siringe y ciegos reducidos. Tienen tres dedos como la mayoría de las ratites y falanges medias cortas.

Las tres especies de casuario prefieren el hábitat de la selva tropical, ya que las aves requieren un gran volumen y diversidad de frutas para su dieta durante todo el año. Sin embargo, las tres especies generalmente están segregadas por altitud, desde bosques pantanosos de tierras bajas hasta bosques montanos de mayor altitud. Generalmente son aves tímidas, difíciles de detectar en la naturaleza, aunque recorren senderos regulares en el bosque y establecen puntos de cruce regulares en los ríos. Suelen permanecer solitarios durante gran parte del año, aunque se forman parejas durante la temporada de reproducción. Los machos reclamarán territorios y se emparejarán con una hembra durante un período de varias semanas, durante las cuales pondrá de 3 a 5 huevos. Las hembras pueden aparearse con otro macho. Los machos cuidarán los huevos y las crías, permaneciendo con los polluelos durante 9 meses. Los casuarios jóvenes tienen rayas marrones y no alcanzan completamente el plumaje adulto durante 3 años.



Los casuarios han sido comercialmente importantes para las personas durante cientos de años. Se comercializan de forma intensiva durante aproximadamente 500 años y son apreciados por su carne y plumas. Las nidadas completas de huevos también son valiosas y tienen precios altos porque es difícil encontrar nidos. La gente todavía usa estas aves como alimento hoy en día; en Nueva Guinea pueden criarse en cautiverio y alimentarse hasta que sean lo suficientemente grandes como para venderlas para comer o comerciar. También han ocupado un lugar destacado en las creencias místicas y los rituales de muchos pueblos, a menudo considerados como una figura materna en las leyendas. La mayor amenaza para los casuarios en la actualidad es la pérdida de hábitat, especialmente con la destrucción de las selvas tropicales, porque requieren grandes extensiones de bosque continuas para sobrevivir adecuadamente. También están en riesgo por la caza y el comercio de plumas.

Los casuarios están estrechamente relacionados con los emús; algunos esquemas de clasificación los agrupan dentro de la misma familia. Parece que evolucionaron a partir de un ancestro común en Australia, pero el momento de su divergencia aún no está claro. Un fósil que se cree que es una forma intermedia entre casuarios y emús se remonta al Oligoceno tardío / Mioceno temprano

Las tres especies de casuario se encuentran abundantemente en el registro fósil que se remonta al Pleistoceno superior (c. 125.000-10.000 años atrás), y se han encontrado fósiles anteriores del Mioceno tardío / Plioceno temprano.

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Colaboradores

Danielle Cholewiak (autora).

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