Castoridae

Por Phil Myers

Los castores forman una familia muy pequeña (2 especies modernas en un género, Castor ), pero sus miembros son miembros conspicuos de comunidades forestales en la zona templada del norte, y su impacto ecológico es considerable. También jugaron un papel fundamental en la exploración europea y el asentamiento de muchas partes de América del Norte. Los castores modernos se encuentran en América del Norte, el norte de Europa y el norte de Asia.

Los castores son semiacuáticos. Como muchos mamíferos que pasan gran parte de su vida en el agua, los castores son grandes; un adulto puede pesar más de 30 kg. El agua es un conductor de calor más eficiente que el aire, y el tamaño grande confiere una relación superficie / masa favorable que ayuda a reducir la tasa de pérdida de calor. Otra característica de los mamíferos acuáticos y semiacuáticos es que suelen estar bien aislados; los castores logran el aislamiento mediante un pelaje que consiste en un largo pelaje (pelos protectores) y un pelaje denso. Sus finos pelajes los han convertido en el principal objetivo de los cazadores de pieles. Los castores tienen grandes patas traseras palmeadas y una cola moderadamente larga pero muy aplanada, que se utiliza para la propulsión en el agua. Sus ojos están protegidos durante la natación por una membrana nictatante, y sus fosas nasales y oídos pueden cerrarse con músculos especiales.

Los castores tienen un cráneo de construcción fuerte con un perfil relativamente plano. Son sciuromorfo y sciurognathus . Sus mandíbulas son poderosas y la yugal, de la que surge parte de la musculatura masetera, es ancha y fuerte. Sus cráneos también son notables porque el meato auditivo externo está conectado a la bulla por un tubo óseo largo, que se proyecta hacia abajo y hacia afuera desde la bulla. los fórmula dental es 1/1, 0/0, 1/1, 3/3 = 20. El incisivos son pesados; mejillas son hypsodont pero no siempre creciendo; y la superficie oclusal de los colmillos tiene numerosos pliegues transversales, que proporcionan bordes cortantes para cortar y desgarrar alimentos.




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Otra característica extraña de los castores es que su epiglotis se encuentra por encima del paladar blando, dentro del pasaje narial. El aire fluye directamente desde las fosas nasales hasta la tráquea sin entrar en la cavidad bucal. La parte posterior de la lengua está levantada y puede ajustarse firmemente contra el paladar, bloqueando el paso del agua desde la boca. Estas modificaciones permiten que un castor abra la boca para roer o llevar ramas mientras está bajo el agua.

Los castores son sumamente importantes en los ecosistemas forestales de la zona templada norte por dos razones. Se alimentan de corteza y hojas, a menudo talando árboles grandes para obtener alimento. Prefieren sauces, arces, álamos y álamos, y al elegir preferentemente esas especies, pueden tener un impacto importante en la composición de especies de árboles de sus comunidades. En segundo lugar, los castores modifican los arroyos y lagos que ocupan construyendo presas, cavando canales y socavando los bancos con madrigueras. Las presas, que pueden tener muchos metros de longitud y hasta 2 m de altura, se construyen entrelazando ramas y sellando con barro. A menudo, extensas áreas se inundan, creando un hábitat para algunos tipos de vida silvestre, pero a menudo alterando drásticamente la naturaleza de los arroyos represados. A menudo se excavan complejos sistemas de canales para conectar arroyos o áreas inundadas con áreas de alimentación.

Los castores viven en grupos familiares. Sus territorios están marcados por montículos de olor. En lagos o aguas tranquilas construyen 'cabañas' de palos apilados y barro. Estos tienen una entrada submarina que conduce a una cámara nido por encima del nivel del agua. Las cabañas se pueden usar durante varios años, con sucesivas generaciones de castores que se agregan al albergue hasta que alcanza un tamaño muy grande. Los castores también excavan en las orillas de los arroyos o ríos y anidan dentro de las madrigueras; esta es a menudo la estrategia que se utiliza en aguas que son demasiado rápidas o profundas para hacer una represa. Son hábiles nadadores, capaces de viajar hasta 750 m bajo el agua y permanecer sumergidos durante 4 o 5 minutos. Cuando se dan cuenta del peligro, los castores nadadores a menudo golpean ruidosamente el agua con la cola mientras se sumergen, asustando al depredador y alertando a los miembros de la familia del peligro potencial.

El registro geológico de la familia se extiende hasta el Oligoceno. Un castor gigante, Castoroides , vivió en América del Norte durante el Pleistoceno y tenía aproximadamente el tamaño de un oso negro (¡pero su cerebro no era mucho más grande que el del castor moderno!). Probablemente era un pastoreador que no cortaba árboles ni se alimentaba mucho de corteza. Otro miembro extinto de la familia, Paleocastor , hizo unas peculiares madrigueras en espiral conocidas como 'sacacorchos del diablo'.


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Referencias y literatura citada:

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Colaboradores

Phil Myers (autor), Museo de Zoología, Universidad de Michigan-Ann Arbor.

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